С того времени Кейт и Уильям начали встречаться, а через несколько месяцев сняли четырехкомнатный коттедж, в который переехали из общежития. Они заняли комнаты, находящиеся в разных концах коридора, но все знали: это не более чем маскировка, а на самом деле они живут вместе. Парочка была неразлучна, Кейт и Уильяма часто видели в окрестностях городка: они гуляли, взявшись за руки и заглядывая друг другу в глаза, или устраивали пикники на газоне в парке, часами о чем-то беседуя и смеясь над шутками друг друга.

Кейт наслаждалась жизнью: она любит и любима, и кем – человеком, о котором мечтала всю жизнь. Она, казалось, не ходила по земле, а летала – так легко и празднично было у нее на душе. В июне 2003 года Уильям пригласил ее в Букингемский дворец – на торжество по поводу своего совершеннолетия. И хотя рядом с именинником за праздничным столом сидела не она, а дочь британского борца за охрану природы Яна Крейга, Джессика, с которой принц познакомился во время путешествия по Африке, Кейт знала, что Уильям думает только о ней, – и видела его взгляд, направленный лишь не нее.

Принц Уильям, принц Гарри, принц Чарльз
Принц Чарльз со своими сыновьями, принцем Уильямом и принцем Гарри, отдыхают на горнолыжном курорте, 2002 г.

В апреле 2004 года они отправились в Альпы, чтобы покататься на лыжах, и роман, о котором раньше знали лишь в Сент-Эндрюсе, перестал быть секретом не только для Великобритании, но и для всего мира. Газета The Sun поместила фотографию Уильяма и Кейт, обнимающихся на фоне заснеженных вершин, и снабдила ее красноречивой подписью: «У принца Уильяма появилась девушка».

Счастье окончилось так же неожиданно, как и началось: спустя два года Уильям вдруг предложил ей проверить их чувства. Они разъехались по разным комнатам и вели себя так, как будто приходились друг другу просто соседями. Кейт часто плакала в своей комнате, стараясь, впрочем, чтобы Уильям не слышал, – а для чего еще нужна девушке подушка, которая может заглушить даже самую сильную и, казалось бы, непреодолимую боль? Именно тогда принц дал интервью, которое до сих пор заставляет сердце Кейт холодеть от ужаса. На вопрос журналиста, не собирается ли он жениться, Уильям ответил: «Помилуйте, но мне всего двадцать два года. Кто идет под венец в таком возрасте? Дайте мне еще хотя бы лет десять, а потом спрашивайте».

– Что это?! – Кейт указала на глянцевый журнал с украшенным множеством фотографий интервью Уильяма, ее руки дрожали. – Как он мог сказать такое?! Пусть мы сейчас не вместе, но это же временно, ну не может быть, чтобы он отказался от меня.

– Ты, наверное, обидишься, но я все равно скажу это, – Пиппа вырвала из рук сестры журнал и швырнула на кровать. – Мой тебе совет: оставь Уильяма в покое. Принцы не женятся на простолюдинках, даже таких симпатичных, как ты. Наверняка отец, бабушка и мачеха уже давно подыскали ему какую-то европейскую принцессу. Да они костьми лягут, но не дадут вам пожениться!

Отдышавшись, Пиппа продолжила гневную речь:

Принц Чарльз, Камилла Паркер Боулз
Принц Чарльз с Камиллой Паркер Боулз, 2005 г.

– Ты что, хочешь стать второй Камиллой Паркер Боулз, которая вытерпела все: и женитьбу своего любимого Чарльза на Диане, и рождение его сыновей, и смерть соперницы – событие, которое только и дало ей возможность стать его женой, но, увы, не сделала королевой? Неужели ты хочешь пройти через все то, что прошла она? Рано или поздно вы расстанетесь, но чем больше времени пройдет, тем тяжелее тебе придется. Ведь привяжешься к нему еще сильнее. А каково тебе будет потом – с мясом! – отрывать его от себя?!

– Но он любит меня, а я люблю его! – казалось, Кейт сама не верит в то, что говорит.

– И поэтому дает интервью, в котором отрицает даже возможность брака, осознавая, что ты поймешь его слова как отказ жениться на тебе? – Пиппа была вне себя, ведь искренне любила сестру и не могла смириться с тем, что близкого человека так обижают.

– Я не знаю, что мне делать, – тяжело вздохнула Кейт.

– Забудь о нем, переключись на кого-нибудь другого, пока у тебя еще есть время и возможность. Не сделаешь этого сейчас – впоследствии пожалеешь.

Несколько дней Кейт собиралась с духом. Она хотела поступить так, как посоветовала ей сестра, но для этого нужны были время и силы. Когда она, казалось, совсем уже была готова к решительным действиям, в ее комнату зашел Уильям. Без лишних слов открыв дверцу шкафа, он стал бросать вещи в дорожную сумку Кейт. Замерев, она следила за ним, не в силах вымолвить ни слова. И только когда принц подошел к ней, взял за руку и потащил к двери, очнулась и спросила:

– Что ты делаешь?

– Забираю тебя, – ответил Уильям, – ты возвращаешься в мою комнату. Нет, не так! Ты возвращаешься ко мне.

Принц Уильям друг
Близкий друг Уильяма Гай Пелли, 2009 г.

Увы, примирение длилось недолго. На летних каникулах Уильям отправился отдыхать в мужской компании – вместе со своим другом Гаем Пелли и еще несколькими однокурсниками.

– Ты должна понять, – сказал он раздосадованной Кейт накануне отъезда, – мы просто хотим расслабиться. Я устал от учебы и заточения в душных университетских стенах, мне не хватает простора и воздуха. Если я в ближайшее время не вырвусь отсюда, то, кажется, стану таким же замшелым, как окружающий Сент-Эндрюс старинный каменный забор. Ты же этого не хочешь, правда?

– Но почему ты не берешь с собой меня? – чуть не плача, спрашивала Кейт.

– Мы с тобой уже обсуждали этот вопрос, – недовольно поморщился Уильям, – никто из моих друзей не берет свою девушку, тебе будет там неуютно, а ребятам – некомфортно, они должны будут постоянно оглядываться, опасаясь сказать или сделать что-то такое, что может тебе не понравиться.

– Скажи лучше, что меня не хочет видеть Гай, – горько заметила Кейт, – я знаю, что твой приятель меня не любит. Но он плохо влияет на тебя: стоит вам где-то появиться вместе, как ты тут же оказываешься впутанным в какой-то скандал, который заставляет королевскую семью краснеть от стыда и дает журналистам повод для иронии, а порой и открытых насмешек.

– Если ты имеешь в виду историю в ночном клубе, когда мы измазали шоколадным мороженым одну из танцовщиц, то репортеры очень сильно все преувеличили, превратив безобидную шутку в настоящее преступление.

– Что ж, дружи с Гаем и дальше – коллекция статей о похождениях принца Уильяма пополнится новыми статьями с пикантными подробностями! – резко сказала Кейт и, хлопнув дверью, вышла из комнаты.

Принц Уильям молодой
Уильям, 2000 г.

То лето они прожили порознь: принц с друзьями отдыхал на яхте в Греции, а Кейт, проведя две недели с однокурсниками во Франции, уехала в Беркшир к родителям.

– Мама, что мне делать? – рыдала Кейт. – Я не могу понять, нужна ему или нет. Сегодня он не отходит от меня, неотрывно смотрит в глаза и говорит комплименты, а уже завтра срывается и куда-то уезжает, а при встрече ведет себя так, будто мы едва знакомы. Но больше всего меня бесит то, что он постоянно встречается со своими бывшими подружками – богатой наследницей Анной Слоун и красавицей баронессой Изабеллой Анструтер-Гаф-Калторп. Откуда я знаю, дружеские это отношения или между ними по-прежнему что-то есть? Просто невыносимо постоянно ощущать себя запасным аэродромом, на который можно прилететь, когда нет более интересного варианта.

– Прислушайся к моему совету – дай ему перебеситься. Он еще слишком молод, и неудивительно, что его тянет на подвиги. Вот пусть и совершает их, пока свободен. Будет гораздо хуже, если это начнется после свадьбы. Не держи его на коротком поводке, отпусти. Поверь, чем дальше он уйдет, тем быстрее вернется.