Они сами искали себе утешение. Брайан играл в футбол, а Брит пела и танцевала. В восемь лет она уговорила маму отвезти ее на прослушивание в популярное детское шоу «Клуб Микки­-Мауса», которое шло на канале «Дисней».

Линни, беременная уже третьим ребенком, понимала, что малышка еще не доросла до этого шоу, и все же они отправились в Атланту. Дожидаясь очереди на просмотр, Бритни выглядела испуганной и зажатой. Но как только вышла на сцену, внутри нее словно вспыхнул прожектор. Она спела, станцевала, а затем сделала кульбит.

Судьи были поражены. Но девочка и впрямь слишком мала! «Может, вам съездить в Нью­-Йорк и показать свою дочь в Бродвейском танцевальном центре?» – обратился к матери юного дарования режиссер. Линн так и сделала, и следующие четыре года они жили на два города: Бритни училась в том самом центре, а вдобавок в актерской школе. Нагрузка нешуточная, но ради своей мечты малышка была готова на любые жертвы. Вскоре ее стали брать в шоу и небольшие постановки, а затем дали детскую роль в бродвейской пьесе.

К тому времени обстановка в доме смягчилась. Джеймс после рождения младшей дочери, казалось, завязал с алкоголем и снова открыл спортзал. Но когда жена, прихватив Джейми Линн, увозила Брит в Нью­-Йорк, он отправлял сына спать, а сам приканчивал пару бутылок виски…

Бритни Спирс с мамой на Teen Choice Award 1999

Рождество 1992 года в Кентвуде не обещало ничего особенного. И вдруг руководство канала «Дисней» сообщило, что ждет Бритни Спирс в «Клубе Микки­-Мауса». Линни расплакалась от счастья. Участники шоу выступали на телевидении, с ними занимались лучшие педагоги. Все это открывало перед Брит перспективы, от которых захватывало дух…

Продюсеры сразу отметили новенькую: она трудилась не покладая рук. Правда, в свои одиннадцать выглядела на восемь и казалась такой застенчивой и беззащитной, что возникал вопрос: разве эта кроха выживет в шоу­бизнесе? Однако другие новички клуба – Джастин Тимберлейк, Кристина Агилера, Райан Гослинг – помогли Бритни обрести уверенность в себе и доказать продюсерам, что те ее недооценивали. А с Джастином они даже по­детски влюбились друг в друга. Но через два года шоу закрыли. Юная звезда порыдала – и вернулась в Кентвуд.

Кристина Агилера, Джастин Тимберлейк, Райан Гослинг и Бритни Спирс в «Клубе Микки-Мауса»

Она ходила в школу, помогала маме вести занятия по аэробике. Через полтора года такая жизнь при­елась до чертиков. Уроки маркетинга и пиара, пройденные в «стране Диснея», научили Бритни двигаться вперед, а Кентвуд не давал простора. И тут в дело вмешался Джейми и пообещал взять взаймы у друзей, чтобы оплатить карьеру Бритни.

Окрыленная, Брит позвонила Ларри Рудольфу, специалисту в сфере развлечений, который когда­то ее прослушивал. Ларри тоже изо всех сил стремился к успеху, так что Брит сделала верную ставку. Когда она выслала Ларри кассету с записью своего голоса и пару фотографий, ему пришла в голову гениальная идея: Бритни должна стать подростковой сенсацией – той, кому будут подражать девочки и о ком мечтать мальчики. И он разослал демоверсию по звукозаписывающим компаниям. При этом Ларри отдавал себе отчет: у малышки нет материала и ей всего пятнадцать.

2000 год

Словом, надо надеяться только на чудо. И чудо произошло! Когда запись попала в руки продюсеров компании «Джайв рекордз», те присвистнули: черт подери, этот парень откопал в Луизиане алмаз!