Когда съемки затянулись, она возненавидела и Австрию, и этот фильм, и саму себя, бросившую любимого наедине с болезнью. А спустя три месяца вернулась в Нью-Йорк и, увидев Джона, едва не задохнулась от боли и ужаса. Казалось, еще совсем недавно сильный и уверенный в себе мужчина превратился в живой скелет. Чтобы Джон не заметил ее состояния, она прижалась к нему и, гладя рукой колючие, запавшие щеки, зашептала, что больше никогда его не оставит. И только ночью, глядя на исстрадавшегося, изможденного любимого, дала волю слезам.

Элтон Джон, Мерил Стрип и Стинг
Элтон Джон, Мерил Стрип и Стинг в роли персонажей сказки «Волшебник из страны Оз» на благотворительном концерте в Нью-Йорке, 2012 г.

Вскоре стало понятно: придется Джону, как и настаивали доктора, ложиться в больницу. Услышав такое, гордый Корлеоне отказался. Он не в состоянии оплачивать дорогое лечение, а значит, и говорить не о чем. Однако Мерил проявила несгибаемую твердость, взяла расходы на себя и поселилась вместе с ним в палате.

Играя самую трудную роль в своей жизни, она бодрым голосом читала Джону газеты, смешила байками из своей жизни, кормила с ложечки, мыла его иссохшее и по-прежнему родное тело, давала лекарства. Прожив вместе почти три года, они никогда не были так близки. Джон понимал: эта женщина стала не только его сиделкой, но и последним утешением на этом свете. И не выпускал руку Мерил из своей, пока солнечным мартовским днем не скончался. Ему было всего сорок два года…

О, сколько раз Мерил запрещала себе возвращаться к тем дням! Знала же, что ничем хорошим это не кончится. Вот и сейчас, стоило вспомнить черную полосу своей жизни, и сердце разбухалось, словно колокол. Нет, надо срочно приходить в себя! Она никогда не посещала психотерапевта. Обычно в трудные минуты помогают жены братьев Дона или университетские подружки. Дважды в году они отправляются в какое-нибудь спа и в перерывах между процедурами делятся наболевшим.

Гуляя по парку, она увидела, как верзила вырывает у женщины сумку. «Эй ты, негодяй, немедленно прекрати!» – закричала Мерил и бросилась на бандита

Когда становится совсем худо, спасает Антон Чехов. А если и это не срабатывает, она отправляется к озеру, на берегу которого стоит их дом, садится в свое каноэ и гребет, гребет. Все-таки прав был писатель Курт Воннегут, говоря, что у кромки воды разглаживаются морщины в мозгу. Жаль только, в середине января в каноэ не поплаваешь. Что ж, остается Чехов. Этот писатель видел хорошее в самых безнадежных ситуациях. Мерил тоже всегда старалась так делать. Хотя найти хоть каплю хорошего в смерти Джона ей долго не удавалось…

Фильм «Холокост» о судьбах трех друзей, призванных на войну во Вьетнам, который так невзлюбила Мерил, получил «Оскар» как лучший фильм года. А Мерил, сыгравшей роль Линды, присудили «Эмми». Это была первая серьезная награда. Однако Мерил не поехала ее получать.

Бродя по опустевшей квартире, она приходила к выводу, что без любимого жизнь потеряла смысл. Брат Гарри, увидев, как побледнела и осунулась сестра, испугался и даже на время переехал к ней жить. А вскоре на пороге возникла бывшая жена Джона и заявила, что имеет все права на эту квартиру, а «самозванке» тут ничего не обломится.

Господи, о чем толковала эта бездушная кукла? Смерть Джона совершенно опустошила Мерил. Ее не интересовала не только жилплощадь, но и самые выгодные предложения режиссеров. Играя у Вуди Аллена в «Манхэттене», она ощущала непреходящую боль. Наверное, поэтому и поиски новой квартиры были безуспешными.

Мерил Стрип Клинт Иствуд «Мосты округа Мэдисон»
С Клинтом Иствудом в фильме «Мосты округа Мэдисон»

И тут друг Генри – Дон Гаммер, симпатичный молодой человек, занимавшийся деревянной и металлической скульптурой, – предложил подержать в своей мастерской вещи Мерил. Это было как нельзя более кстати. Она как раз отправлялась в Балтимор на съемки нового фильма и думать о каких-то практичных вещах не имела сил. Да и сами съемки изматывали. Возвращаясь в отель, она падала в постель и отключалась. А через два месяца Мерил приехала к Дону за вещами.

– Знаешь, я тут собираюсь на какое-то время в Европу. Так что, если хочешь, могу оставить тебе ключи от мастерской, – предложил Дон.

Мерил опешила. Это великодушное предложение решало ее самую насущную на данный момент проблему – жилье. И кто же ее спасал – по сути, посторонний человек.

– О, спасибо, конечно! – только и нашлась она.

Однако за несколько месяцев путешествия своего благодетеля и переписки, завязавшейся между ними, Мерил привыкла к парню. Видимо, он тоже привязался к ней. Потому что по возвращении домой уговорил перебраться в комнату по соседству.

Искренне сочувствуя горю девушки, Дон даже не пытался за ней ухаживать. И встречаясь по вечерам на кухне, они пили вместе чай и говорили обо всем на свете. Сначала это была просто дружба. Но вскоре обоим стало ясно: их связывает нечто большее. Вступать в новые серьезные отношения Мерил боялась, и все же ее влекло к этому милому, доброму и такому надежному парню. Дон тоже пребывал в смятении чувств. Но разлука расставила все по своим местам.

Когда Мерил отправилась на съемки фильма «Крамер против Крамера» и Дон расстался с той, которая стала для него близкой и желанной, то понял, что отчаянно влюбился. Да, Мерил воспринимает его как друга. Но он готов ждать вечно! Однако вечность не потребовалась. Разлука обострила и чувства Мерил. По возвращении со съемок она ответила взаимностью Дону. И все же, делая предложение, Дон опасался, что выглядит идиотом.